Weblogs

‘Juist door de Brexit moeten we onze banden nóg sterker aanhalen’

Het vertrek van de Britten uit de EU op 31 januari is zo goed als zeker. Volgens Simon Smits, de Nederlandse ambassadeur in Londen, is het nu belangrijker dan ooit om te investeren in onze relatie met het Verenigd Koninkrijk. ‘De Britten mogen de EU dan verlaten, zij blijven onze North Sea Neighbours.’

Simon Smits in gesprek met een Nederlandse veehouder in het Verenigd Koninkrijk.

‘It ain’t over till it’s over zeg ik vaak als het over Brexit gaat. Het vertrek van de Britten uit de EU op 31 januari is weliswaar onvermijdelijk, maar daarmee is het verhaal nog lang niet voorbij. We beginnen met hoofdstuk twee, waarin onder hoge tijdsdruk de toekomstige relatie tussen het VK en de EU wordt uitonderhandeld. Een ingewikkelde fase die opnieuw veel vragen zal oproepen. De mogelijkheid van een Britse exit zonder akkoord bestaat nog steeds.

Vanuit de ambassade blijven we ons daarom actief inzetten voor het Nederlandse bedrijfsleven en de Nederlandse gemeenschap. Er wonen 150.000 Nederlanders in het VK. Onze economische belangen zijn enorm. Daar zetten we ons met hart en ziel voor in. We organiseren voorlichtingsbijeenkomsten en seminars, staan door het hele land op beurzen en helpen elk jaar duizenden mensen aan de balie van de Nederlandse ambassade.’ 

Verblijfsstatus

‘Ook achter de schermen maken we ons bij de Britse politiek en ambtenarij hard voor het Nederlandse belang. Bijvoorbeeld waar het gaat om de verblijfsstatus van onze burgers. Nederlanders in het VK maken zich hier grote zorgen over. Het feit dát zij überhaupt een verblijfsstatus moesten aanvragen, riep vaak al emoties op; veel Nederlanders wonen en werken al tientallen jaren in het VK.

In samenwerking met andere EU-landen hebben we de Britse overheid zover gekregen om de ingewikkelde aanvraagprocedure te vereenvoudigen en kosteloos aan te bieden. Je kunt je voorstellen dat mensen zich hierdoor gehoord voelden.’

Nederlandse expertise

‘Als ambassadeur vind ik dat je de praktijk nooit uit het oog moet verliezen, juist bij een ingewikkeld onderwerp als Brexit. Daarom ben ik bijvoorbeeld in een vrachtwagen van een Nederlands transportbedrijf meegereisd door de Kanaaltunnel. Dan zie je precies wat een chauffeur tegenkomt als hij door de Douane gaat, welke scans je ondergaat, hoeveel tijd alles kost.Onze boodschap aan het bedrijfsleven is nog steeds: bereid je voor. Ga naar het Brexit Loket, doe de Brexit Impact Scan. Maar kijk ook vooral verder dan de huidige onzekerheid. Het VK is nog altijd een land van grote mogelijkheden. Ik zit er nu bijna vijf jaar en heb gezien dat Nederland bij veel Britten een ijzersterkte reputatie heeft, bijvoorbeeld op het gebied van waterbeheer, innovatie en duurzaamheid.

Vorig jaar opende ik een innovatief dijkversterkingsproject vlakbij de kerncentrale Hinkley Point in Somerset. Een consortium van Nederlandse bedrijven had daar speciaal gevormde betonblokken gebruikt om erosie van de dijk tegen te gaan. Deze Nederlandse innovatie was in het Verenigd Koninkrijk nog onbekend. Dit soort expertise blijft ook na de Brexit veelgevraagd.

Onze ambassade brengt ook Britse partijen in contact met bedrijven in Nederland. Zo hebben we vorig jaar een aantal bekende Britse landschapsarchitecten in Nederland rondgeleid langs innovatieve boom- en bloembolkwekerijen. Deze Britten, die grote hoeveelheden bomen en planten gebruiken in hun ontwerpen, hebben nu een direct lijntje met Nederlandse bedrijven die de hoogwaardige materialen kunnen leveren waar zij naar op zoek zijn.’

Noordzee-buren

‘We leven in een historische tijd voor het Verenigd Koninkrijk en de Europese Unie. Het is nooit eerder gebeurd dat een land uit de EU wilde. We verliezen allerlei automatische contacten die eerst via Brussel liepen. 

Er gaat veel veranderen, maar feit blijft dat we Noordzee-buren zijn die veel gemeen hebben: North Sea Neighbours. En die elkaar ook veel te bieden hebben. Daarom is nu de tijd om extra te investeren in onze betrekkingen. De Brexit is geen afscheid, maar een reset, een nieuw begin. We moeten onze banden juist nóg sterker aanhalen.’

Simon Smits is ambassadeur in het Verenigd Koninkrijk.