Weblogs

‘Gewoon even Nederlands praten bracht enorm veel rust’

‘In 1991 keek ik als student naar de nachtelijke beelden van het bombardement op Bagdad op CNN. Het begin van de Eerste Golfoorlog versterkte mijn interesses in het buitenland en vreemde talen, die ik al op jonge leeftijd had. Mede daardoor ben ik nu ambassadeur in Cuba.’

Ambassadeur Alexandra Valkenburg in Cuba.

‘Ik vond het mooi om in onder meer New York, Paramaribo, Guatemala en Den Haag te mogen werken voor het Koninkrijk der Nederlanden. Alle ervaring die ik daar opdeed in economie, mensenrechten en internationale samenwerking nam ik mee in mijn huidige rol. Ook mijn kennis van de Spaanse taal komt nu weer van pas.’

Het verschil maken

‘Ik zet me hier in om het verschil te maken: voor het mensenrechtenbeleid, voor maatschappelijk verantwoord ondernemen en voor duurzaamheid. Ik leg uit hoe we hier in het Koninkrijk mee omgaan. En natuurlijk voor Nederlanders die in Cuba zaken doen of tijdens hun vakantie in de problemen komen, bijvoorbeeld omdat je hier simpelweg niet makkelijk met je pinpas geld uit de automaat kan halen.

Na orkaan Irma is er hier duidelijk meer belangstelling voor onze expertise in kustbescherming. Zelf sprak ik toen landgenoten in het ziekenhuis en getroffen hotels. Het was duidelijk dat ‘gewoon even Nederlands praten’ hen enorm veel rust had gebracht.’

Op de grootste Cubaanse handelsbeurs waren wij naast Europees, ook een Caribische broer, met de aanwezigheid van een grote Curaçaose delegatie

Ambassadeur Alexandra Valkenburg bij een LHBTI-bijeenkomst.

Bij een LHBTI-bijeenkomst in Pinar del Rio over gelijke rechten.

Meer kansen voor Cuba én Nederland

‘Ik hoop dat Miguel Díaz-Canel (de nieuwe president) ook het verschil gaat maken en dat er meer ruimte komt voor economische ontwikkeling en vrij ondernemerschap. Dat maakt het land ook aantrekkelijker voor Nederlandse ondernemers. Eind vorig jaar stonden we als Koninkrijk met 38 bedrijven op de grootste Cubaanse handelsbeurs. Wij zijn dan niet alleen Europees, maar met de aanwezigheid van een grote Curaçaose delegatie ook een Caribische broer. Dat helpt om bruggen te bouwen. En natuurlijk volgen we hier ook de ontwikkeling van de media. Een open debat en persvrijheid is niet alleen een recht op zich, maar draagt ook bij aan de verwezenlijking van andere rechten.’

Taal en cultuur

‘Ook in Cuba, ben ik veel bezig met de d’s en t’s. Mijn drie kinderen spreken allemaal Engels en Spaans maar de middelste doet hier eindexamen Nederlands op de middelbare school. Dat betekent veel Nederlands lezen en schrijven, waarbij ik denk ik net iets meer moet helpen met de Nederlandse taal dan wanneer we in Nederland zouden wonen. Ik vind voldoende tijd voor het gezin heel belangrijk. Ondanks mijn drukke agenda, maak ik zoveel mogelijk tijd voor hen vrij én voor het opdoen van de prachtige Cubaanse cultuur via kunst, muziek en salsalessen.’

Ambassadeur Alexandra Valkenburg

Alexandra Valkenburg is ambassadeur in Cuba.

Beeld: Kick Smeets