Hoe gaat het met onze Honorair Consul in Phnom Penh

Door de vele reisbeperkingen als gevolg van het coronavirus heeft de Nederlandse Ambassade de afgelopen maanden veel Nederlanders geholpen met hun terugreis naar Nederland. De snelle toename in het aantal restricties maakte deze reis voor de een moeilijker dan voor de ander. De Honorair Consuls (HC) hebben een belangrijke rol gespeeld in het beantwoorden van vragen en het assisteren bij de terugreis vanuit Cambodja, Laos en Phuket. Benieuwd naar de verhalen van onze HC's?

Deze keer spreken we met Billy Barnaart, Honorair Consul in Phnom Penh, Cambodja.

Voor welke uitdagingen ben je de afgelopen maanden komen te staan door het coronavirus?

De grootste uitdaging in den beginne was toch wel om alle informatie, die vanuit alle hoeken kwam, te rangschikken.” Als HC verleent Billy assistentie aan Nederlanders die tijdens hun verblijf in Cambodja hulp nodig hebben en zo ook tijdens de coronacrisis. Een HC is daarbij als het verlengde van een ambassade; een HC voorziet de ambassade van informatie over de lokale situatie en helpt de Nederlanders die zich in zijn of haar omgeving bevinden. In tijden van crisis intensiveert dit contact. Zo heeft Billy een WhatsApp groep met Nederlanders in Phnom Penh om ze te informeren over uitreisopties en zijn er naast het dagelijkse mailcontact, regelmatig calls tussen de HC’s en de ambassade.

Wat is het meest bijzondere dat je de afgelopen tijd op als HC hebt meegemaakt?

Het meest bijzondere was wel de Westerdam ervaring.” Het cruiseschip de MS Westerdam mocht in februari aanmeren in de Cambodjaanse haven Sihanoukville nadat het door meerdere landen was geweigerd uit angst voor coronabesmetting. Nadat alle passagiers getest waren op het coronavirus werden ze per vliegtuig naar de internationale luchthaven in Phnom Penh gebracht, vanuit waar de reizigers zelf hun reis konden voortzetten.

Billy was op het vliegveld in Phnom Penh en in het Sokha Hotel aanwezig om mensen bij te staan, vragen te beantwoorden en te helpen met het boeken van vluchten om terug te keren naar Nederland. “Eerst op het vliegveld het ontvangen van de Nederlanders met een echt Nederlands dropje, wat erg op prijs werd gesteld. Daarna in het Sokha Hotel, waar je te maken had met Nederlanders in alle vormen van geestelijke toestand, van tevreden tot bang, nerveus, bezorgd en boos. Het éne moment een high-five en het volgend moment een troostende arm rond iemand. Verder heb ik nog steeds contact met een aantal Nederlanders onder hen.

Hoe is de situatie in Cambodja en welke boodschap zou je graag willen meegeven aan de Nederlandse gemeenschap in Cambodja?

Momenteel is het lastig om vanuit Cambodja naar Nederland te vliegen. Er gaan geen directe vluchten naar Nederland en geboden opties zijn erg prijzig en omslachtig. De afgelopen maanden zijn er een aantal repatriëringsvluchten georganiseerd door verschillende Europese landen. Deze vluchten hebben een groot aantal Nederlanders vanuit Cambodja naar Europa gebracht. Het is belangrijk om op de hoogte te blijven van de lokale situatie en de mogelijkheden om met repatriëringsvluchten Cambodja te verlaten. Enkele Nederlanders zijn nog in Cambodja en Billy staat in contact met deze mensen.

Toeristen in Cambodja zou ik  aanraden om gezond te blijven en verder te genieten van hun verlengde vakantie.