‘Veel bedrijven gingen weg uit het Verenigd Koninkrijk, wij gaan er juist naartoe’

Nooit had neerlandica Edith Zuiderent gedacht dat ze in het buitenland zou ondernemen. Inmiddels doet haar softwarebedrijf zaken met zorg- en culturele instellingen in zes Europese landen. ‘Onze BelevenisTafel is een internationaal product.’

Edith Zuiderent en haar partner Remco de Korte van softewarebedrijf Onwijs.

Als je het hebt over ouderen en gehandicapten kun je zeggen dat zorginstellingen in heel Europa met ongeveer dezelfde vraag zitten. Zeker als het gaat om mensen die lijden aan dementie. Hoe zorg je ervoor dat de kwaliteit van hun leven omhoog gaat? Het is deze vraag waar Onwijs, het bedrijf van Zuiderent, een antwoord op geeft.

Lieveheersbeestjes

De softwareontwikkelaar uit Oude-Tonge maakt onder meer interactieve tafels waarmee mensen met dementie hun geest actief houden – en tegelijk plezier beleven. De tafels zijn voorzien van een touchscreen dat het mogelijk maakt samen een heel scala aan interactieve spelletjes te spelen. Vissen die je vinger volgen als je het scherm aanraakt. Een telspel met lieveheersbeestjes. Plaatjes en televisiefragmenten van vroeger.

‘Onze applicaties doen een beroep op de delen van de hersenen die nog actief zijn’, zegt Zuiderent. ‘Ze zijn zo gebouwd dat een kleine handeling zorgt voor een groot positief effect. Je ziet gewoon wat dat doet voor de mensen. Een glimlach op het gezicht, glinsterende ogen. Voor ons zijn dat de kippenvelmomenten.’

Verdiepen

Zuiderent en haar partner Remco de Korte begonnen hun bedrijf 25 jaar geleden in Rotterdam en waren eerst vooral actief binnen het Nederlandse onderwijs. Daarna breidden ze hun activiteiten stapsgewijs uit naar bibliotheken, musea en zorginstellingen door heel Nederland. In 2010 volgde de sprong naar België, waar het Nederlandse bedrijf Vlaamse en Waalse versies van hun interactieve tafels op de markt bracht. Inmiddels zijn ze ook actief in het Verenigd Koninkrijk, Duitsland, Denemarken, Luxemburg en Frankrijk.

Voor beide ondernemers is zakendoen in Europa iets dat ze hebben moeten leren. Ze exporteren een fysiek product en krijgen daarmee te maken met regels die in elk land weer net ietsje anders zijn.

‘Je moet je realiseren dat je voor de export toch nog veel documenten nodig hebt. Elk land heeft zijn eigen kwaliteitseisen en regels. Daar moet je je echt in verdiepen, net als in de cultuurverschillen tussen de landen.

Aan de andere kant zorgt Europa ervoor dat ondernemen in andere EU-landen een stuk makkelijker is. Zo was het een uitkomst dat we heel eenvoudig mensen in België, het Verenigd Koninkrijk en Bulgarije konden aannemen. Sociale premies worden gewoon afgedragen, mensen zijn verzekerd en iedereen is beschermd onder de Europese regelgeving – werknemer én werkgever.’

Voorbereid op Brexit

Dat uitgerekend een van haar grootste Europese markten, het Verenigd Koninkrijk, de Europese Unie verlaat, was een uitdaging voor Zuiderent. Maar niet eentje waardoor ze zich uit het veld liet slaan.

‘We hebben ons grondig voorbereid. Zodra duidelijk werd dat het Verenigd Koninkrijk de Europese Unie zou verlaten, hebben we per scenario in kaart gebracht wat ons boven het hoofd hangt.’

Het resultaat: Onwijs heeft nu ook een Brits zusterbedrijf opgericht, SovaCare. Een bedrijf dat staat ingeschreven in het Britse handelsregister, zodat Britse klanten hun inkopen kunnen doen bij een Brits bedrijf. En dus niet hoeven te importeren vanuit het buitenland - iets waar de carehomes niet per se op zitten te wachten.

‘Veel bedrijven gingen weg uit het Verenigd Koninkrijk, wij gaan er juist naartoe’, zegt Zuiderent. ‘We hebben er nu een voet aan de grond en zijn klaar voor een Brexit.’

Huiswerk

Het is de visie van Zuiderent bij uitstek. Europees ondernemen is naast een prachtige kans ook een kwestie van gedegen voorbereiding, je huiswerk doen.

‘Ik zorg dat ik in elk land weet met welke instanties ik te maken heb, wat de eisen zijn. Ik ga mee op handelsmissies en leg contact met Nederlandse handelsvertegenwoordigingen in het buitenland (NBSO’s). Als je dan een product hebt waar vraag naar is, gaat een wereld voor je open.’