Kerst op de ambassade in Bagdad

Vorig jaar was een bijzondere kerst in Irak. Het was de eerste nadat ISIS territoriaal was verslagen. Er was een speciale kerkdienst, optredens van kerstkoren in de stad. Mark Brakel was toen in Nederland. Vanwege de lastige omstandigheden zijn hij en zijn collega Martijn om beurten in Irak en in Nederland. Nu is hij aan de beurt om de feestdagen in de beveiligde ‘groene zone’ in Bagdad door te brengen.

Mark Brakel Iraakse begroeting
Mark wordt verwelkomd op een boerderij in Kerbala, 100 kilometer ten zuiden van Bagdad

‘De situatie is dit jaar heel anders. Door de demonstraties tegen de overheid is de situatie minder stabiel. In oktober probeerden demonstranten de groene zone binnen te komen. ’s Nachts hoorden we de gevechten tussen demonstranten en de oproerpolitie. Ik kon soms het traangas ruiken.’

‘De onrustige situatie maakt ook dat ons werk lastiger is geworden. Ministeries zijn dicht. Universiteiten en scholen gesloten. En wij kunnen lastiger naar buiten. Ik moet altijd al mijn afspraken vooraf aankondigen en weet iedere dag van de week precies waar ik moet klaarstaan om mijn scherfvest aan te doen en in de auto te stappen.’

‘We zijn als ambassade gewoon op volle sterkte met de feestdagen omdat we het hele jaar door in duo’s werken. Daardoor kunnen we de situatie in het land ook tijdens de decembermaand goed volgen. Als ambassade houden we nauw in de gaten hoe de demonstranten worden behandeld. Het gebeurt helaas regelmatig dat er activisten worden ontvoerd, of dat er wordt geschoten op demonstranten.’

Mark Brakel en Martijn luchthaven
Op het vliegveld draagt Martijn het stokje over aan Mark

‘Tussen kerst en Oud en Nieuw ben ik druk met het regelen van de eerste bijeenkomst voor ons Orange Corners project voor startende ondernemers. Begin januari gaat zowel in Bagdad als Erbil een groep van 20 jongeren van start met hun onderneming. Vanuit het project krijgen ze begeleiding.’

‘Ik wil zo veel mogelijk mensen bij elkaar brengen om samen te bespreken hoe we de situatie in het land een beetje beter kunnen maken. En ik wil er natuurlijk ook een leuke bijeenkomst van maken. Best een uitdaging. Als ik naar de stad ga kijkt de marechaussee eerst of een plek veilig is, we mogen dan meestal maximaal 2 uur blijven. Regel dan maar eens een podium, muziek, een microfoon.’

‘Je gaat hier mee in het militaire schema, dat merk ik pas echt als ik met verlof ben. Ik krijg bijvoorbeeld op hele stipte tijden honger. Dat moet ook – het is niet alsof je even naar de winkel kunt lopen en een mars kunt halen als je op andere tijden trek krijgt. Tijdens de kerst staat het eten ook gewoon op de normale tijd op tafel. We proberen er wel wat gezelligs van te maken, samen met diplomaten en VN collega’s uit andere landen die hier blijven met de feestdagen. We zetten gewoon een kerstmuziekje aan.’

‘Anders dan je misschien zou verwachten is er best wel wat kerstsfeer in Bagdad. Je ziet veel kerstversiering. Lichtgevende rendieren, plastic bomen. Toch zou ik in deze tijd natuurlijk ook het liefst bij mijn familie en bij mijn vriend zijn. Gelukkig kan ik wel samen met hem het nieuwe jaar beginnen. Op 3 januari neemt Martijn het stokje weer over, en vlieg ik voor een paar weken naar Nederland.

Mark Brakel interview
Mark wordt geïnterviewd door Iraakse media