Blog 12 van ambassadeur Kees Rade

Beste landgenoten,

Het hoogtepunt van de maand oktober was zonder twijfel ons bezoek aan DE grot, oftewel aan de plek vlakbij Chiang Rai waar de hele wereld vorig jaar zomer met ingehouden adem naar heeft gekeken toen daar een heel voetbalteam vast zat. Een zestal ambassadeurs was op 19 en 20 oktober door de Tourism Authority of Thailand uitgenodigd om deze plek te bezoeken, met de bedoeling om het toerisme naar deze streek te stimuleren. Na welkomstwoorden van de minister van Toerisme en Sport, en een ontmoeting met het halve elftal en hun coach, kregen we in de grote welkomsthal een uiteenzetting over wat er allemaal in die dagen is gebeurd. Als je dat dan weer hoort, realiseer je je wat een ongelooflijk avontuur het eigenlijk is geweest. Zo ga je na een training een jou bekende grot in om de verjaardag van een van je voetbalmakkers te vieren, en zo ben je plotseling in het pikkedonker afgesloten van de buitenwereld door snel opkomend water. Zonder eten en zonder de mogelijkheid om te communiceren. De stijging van het water dwong de jongens om steeds verder de grot in te gaan. Uiteindelijk kwamen ze in een relatief hoge ruimte terecht op ruim twee kilometer van de ingang van de grot, die overigens bijna tien kilometer lang is. Gelukkig stonden hun fietsen bij de ingang van de grot, zodat men al snel in de gaten had dat ze in de grot moesten zijn.


De dagen erna kwam een ongekende operatie op gang, inclusief het invliegen van ervaren grotduikers uit de hele wereld. De hoofdduiker, die ook bij ons bezoek aanwezig was, legde ons uit dat de Navy Seals van de Thaise marine uitstekende duikers zijn, maar dat het duiken in een grot speciale vaardigheden vereist.
Na een aantal dagen kwam de doorbraak; duikers troffen de jongens levend en wel aan in hun schuilplaats. Een enorme opluchting, tot op dat moment was het immers onduidelijk of ze überhaupt bereikt zouden kunnen worden. De rest van het verhaal is bekend. In groepjes van telkens een paar jongens werden ze verdoofd en ingepakt uit de grot gehaald, met een zuurstofmasker voor hun gezicht, ze moesten immers anderhalve kilometer onder water vervoerd worden. Wat overigens minder bekend is, is dat er ook nog een Nederlandse dimensie aan dit verhaal zit. De Thaise autoriteiten wilden naast het plan om de voetballers met behulp van duikers uit de grot te halen ook een plan B hebben, namelijk het leegpompen van de grot. Daarvoor bood zich een Nederlands bedrijf aan, van Heck uit het Friese Noordwolde, dat de sterkste pompen ter wereld produceert. Een vertegenwoordiger van van Heck kwam meteen invliegen, en ging begeleid door een medewerkster van onze ambassade naar Chiang Rai. Samen met de lokale deskundigen werd een pompplan opgesteld. Op het moment dat twee extra deskundigen van het bedrijf samen met een paar dozen materiaal op Schiphol in de rij stonden om naar Bangkok af te reizen, kwamen de eerste jongens de grot uit. De Thaise overheid besloot toen om plan B af te blazen. Desalniettemin een mooi gebaar van dit Nederlandse bedrijf!


Een bezoek aan deze locatie is zeker de moeite waard. Het is een beetje een circus, maar de welkomsthal en het museum maken goed inzichtelijk wat zich hier heeft afgespeeld. Ook het standbeeld dat voor het enige slachtoffer van deze operatie, een Thaise duiker, is opgericht is indrukwekkend. De grot zelf is niet te bezoeken, en het is de vraag of dat ooit mogelijk zal zijn. Er komen duizenden toeristen per dag naar deze plek. Het is niet goed voor te stellen hoe je die op een veilige manier in en uit deze grot zou moeten leiden. Maar ook zonder de grot in te kunnen gaan is het een aanrader!

Overigens zal de film die over Wild Boars (zo heet het voetbalteam) is gemaakt, eind november uitkomen.

Ook klimaat stond weer op de agenda deze maand. Op 4 oktober heb ik samen met een paar collega-ambassadeurs, o.a. van de Europese Unie, op de residentie een ontmoeting gehad met het hoofd van de unit die het Thaise klimaatbeleid moet coördineren. Thailand heeft tijdens de conferentie van Parijs toegezegd de uitstoot van CO2 in 2030 met 20 tot 25% te zullen terugbrengen ten opzichte van een scenario van business as usual. Een uitdagende taak. Al staan er nog geen boeren of bouwvakkers in Lumpini park, ook in Thailand zal dit tot moeilijke keuzes leiden. De indruk bestaat dat het bewustzijn van de noodzaak hiertoe nog niet overal is doorgedrongen. Maar een recente studie, waarover veel in de pers is geschreven, heeft wederom laten zien dat er toch echt wat aan het gebeuren is, en dat de klimaatverandering misschien sneller gaat dan gedacht. In deze studie wordt gesteld dat al in 2050 grote delen van Bangkok onder water kunnen komen te staan bij hoog water. Het goede nieuws is dat de CEO van Shell Thailand, die ook aanwezig was, een door de think tank van Shell opgesteld scenario presenteerde waaruit blijkt dat het zeker haalbaar is om de temperatuurstijging onder de 2 graden te houden in 2100.

En verder veel ontmoetingen gehad met de Nederlandse gemeenschap deze maand, levendige bijeenkomsten in Chiang Mai, Pattaya en Hua Hin – waar Be Well informatie gaf over hun interessante initiatief om een huisartsenpost naar Nederlands model op te zetten – en ook in Phnom Penh en Siem Reap, waar we de nieuwe Nederlandse Honorair Consuls hebben gepresenteerd. En terwijl ik dit schrijf is Karin Bloemen aan het inzingen in de tuin van de residentie. Dat wordt ongetwijfeld genieten vanavond, en in Pattaya waar ze op 2 november nog een optreden zal geven.     

Vriendelijke groeten,

Kees Rade