Protesten in Libanon: wat betekent dat voor de ambassade?

Donderdag braken protesten uit in Libanon, nadat de regering belastingmaatregelen aankondigde op bijvoorbeeld het gebruik van WhatsApp om te bellen. In Beiroet en andere steden zijn demonstraties en wegblokkades. Banken en sommige winkels zijn dicht en het vliegveld is vaak moeilijk te bereiken. Plaatsvervangend ambassadeur Margret Verwijk vertelt wat er op zo’n moment gebeurt op de ambassade in Beiroet.

Demonstratie in Beiroet

Zorgen om toeristen

‘'s Avonds kwamen bij mij de eerste berichten binnen over wegblokkades en demonstraties. Het eerste wat ik de volgende ochtend deed is de stekker trekken uit alle plannen voor die dag. We maakten ons zorgen over de veiligheid van alle Nederlanders in Libanon. Libanon is door de burgeroorlog lange tijd geen toeristische bestemming geweest. Omdat er nu directe vluchten gaan vanuit Amsterdam is het toerisme in de afgelopen periode juist flink toegenomen. Om zicht te krijgen op mogelijke problemen voor reizigers is vanuit het ministerie in Den Haag contact opgenomen met de touroperators die reizen aanbieden.’  

‘Er ontstond gelukkig geen paniek, mensen hebben hun reis gewoon af kunnen maken, met her en der wat wijzigingen in het schema vanwege wegblokkades. Natuurlijk zijn er ook reizigers die op eigen houtje door Libanon reizen. Nederlanders die in Libanon zijn en vragen hebben kunnen dag en nacht terecht bij het contactcenter van Buitenlandse Zaken in Den Haag. Tot onze verrassing hebben tot nu toe relatief weinig Nederlandse toeristen dat deze week gedaan.’ 

Reisadvies

‘De ambassade heeft een heel goed netwerk. Dat is cruciaal in deze situatie. De afgelopen dagen hingen we veel aan de telefoon. Met de veiligheidsdiensten, met onze partners en ook met het leger, waar we goede contacten mee hebben. Mijn smartphone screentime vloog omhoog naar 10 uur op een dag. We volgden de laatste ontwikkelingen via de televisie en kranten. Natuurlijk hielden we ook een oogje op de luchthaven. Hoe reageren luchtvaartmaatschappijen op de situatie? En was het vliegveld nog bereikbaar?’

‘Op basis van de informatie die we hadden besloten we in het weekend om het reisadvies aan te passen. We informeren reizigers naar Libanon daarin over de protesten en adviseren hen om samenscholingen te mijden – protesten kunnen soms plots uit de hand lopen. Ook roepen we iedereen die nu in Libanon is om het thuisfront goed op de hoogte te houden.’

Veiligheid van het ambassadeteam

‘Collega’s doen ontzettend hun best om wel gewoon naar kantoor te komen, ondanks wegblokkades, brandende autobanden en lege pinautomaten. Soms kunnen we niet anders dan ze vertellen dat het beter is om vanuit huis te werken. De kantoren van internationale organisaties zijn gesloten en ook andere ambassades bekijken van dag tot dag welke werkzaamheden nodig en mogelijk zijn.’

‘Iedereen springt bij daar waar het nodig is. Die saamhorigheid is heel belangrijk in spannende situaties als deze. Informatie wordt onderling snel uitgewisseld via een speciale crisis-WhatsAppgroep. Evacuatieplannen liggen klaar. We zorgen dat telefoons en andere communicatiemiddelen zijn opgeladen. Alle collega’s die ondanks de protesten naar de ambassade komen geven we een dagelijkse update, zodat ze vragen zo goed mogelijk kunnen beantwoorden.’

Vraagbaak voor Nederlanders

‘Mensen in Libanon zijn al heel lang ontevreden over de politieke, economische en sociale situatie en vooral corruptie, werkloosheid, wanbestuur en ongelijkheid. Iedereen heeft zijn eigen reden voor protest. Veel jongeren zijn werkloos en willen uitzicht op een betere toekomst. Ouders willen een betere toekomst voor hun kinderen. De eensgezindheid is opmerkelijk groot in een normaal gesproken verdeeld land: mensen dragen de Libanese vlag en zingen samen het Libanese volkslied. De protesten brengen alle Libanezen ongeacht hun godsdienst samen, jong en oud. Dat zie ik echt voor het eerst in dit land.

‘Dankzij de protesten ligt er een pakket met hervormingen op tafel, maar de vraag is of de voorgestelde hervormingen wel ver en snel genoeg gaan. Wat er morgen – of over een uur - zal gebeuren is koffiedikkijken. Als ambassade houden we de situatie nauwlettend in de gaten zodat we een vraagbaak zijn voor Nederlandse expats, reizigers of ondernemers die willen weten wat er gaande is.’

Demonstratie in Beiroet