Achter de schermen: consul-generaal Miami over orkaan Dorian

Consul-generaal Ruth Emmerink en haar gezin hadden krap drie weken hun huis in Seoul verruild voor Miami. Ze leefden nog vooral uit koffers, de zaklampen en andere noodvoorzieningen zaten nog met de rest van de huisraad in een container. En toen naderde orkaan Dorian.

Ruth Emmerink

Toch verliep de voorbereiding goed, vertelt zij. 'Je weet dat orkanen hier een risico zijn. We hebben allemaal een track-app voor orkanen op onze telefoon. Er is een uitgebreid crisisplan. De instructies van de lokale autoriteiten kwamen ruim van tevoren. Daarin stond bijvoorbeeld voor hoeveel dagen mensen water en voedsel moesten inslaan, maar ook dat de kantoren in ons gebouw moesten worden ontruimd. De ramen zijn niet orkaanbestendig. Dus voor het weekend dat Dorian aan land zou komen hebben we  alle computers, printers, telefoons en lampen naar onze safe rooms gebracht.' 

Settelen

‘We zijn als gezin nog aan het settelen. Mijn oudste zoon van 13 zou net zijn eerste voetbaltoernooi hebben dat weekend. Ook dat werd natuurlijk afgelast. Daar baalde hij van. Maar hij realiseerde zich ook dat er sprake was van een grote dreiging. Het leek er heel lang op dat Dorian recht op Florida afkoerste.’ Ondertussen deed het consulaat er alles aan om Nederlanders in het gebied zo goed mogelijk te informeren. Hoeveel dat er zijn is niet exact bekend. Registreren is niet verplicht. Maar een eerdere volkstelling van de VS telde er zo’n 11.000.'

Bahama's

‘En toen kwamen die berichten vanuit de Bahama's. Heel heftig. En zo dichtbij. In het AD lazen we een interview met een oudere Nederlandse dame in Freeport, die zich te laat had gerealiseerd dat ze moest evacueren. Over haar maakten we ons zorgen. Gelukkig konden we via de honorair consul achterhalen dat ze de orkaan goed heeft doorstaan.’ Vooral met honorair-consul in Nassau Saskia d'Aguilar hebben het consulaat en de ambassade in Washington veel contact. Zij speelt ook een rol in het coördineren van noodhulp op de Bahama’s en informeert het consulaat over de situatie.

Roterende massa wolken vanuit ruimte gezien

Marineschepen

Emmerink werkte voor Buitenlandse Zaken in de Filipijnen toen orkaan Haiyan daar in 2013 een deel van het land verwoestte. De verhalen die ze uit de Bahama’s hoort doen haar daaraan denken. ‘We zijn ongelofelijk dankbaar en opgelucht dat dit Miami bespaard is gebleven. En geschokt wat de orkaan op de eilanden teweeg heeft gebracht. Overal zijn inzamelingsacties opgezet.’ Nederland besloot al snel om marineschepen naar het gebied te sturen. Het consulaat is bezig de aankomst van die schepen administratief in orde te maken.

International Water Week

Ook bereiden ze met extra gedrevenheid een inkomend bezoek van Amerikaanse hoge ambtenaren voor. ‘De dreiging van water en klimaatverandering speelt in Miami heel erg, maar ook omdat er vaak nieuwe mensen op de belangrijke plekken zitten is niet iedereen bekend met de Nederlandse expertise. Dat proberen we te veranderen. Tijdens de Amsterdam International Water Week willen we degenen die hier adviseren en beslissen in contact brengen met Nederlandse bedrijven, wetenschappers, overheden.’

Gestrande Nederlanders

De meeste Nederlanders konden zich door de vroege waarschuwing goed voorbereiden. Het 24/7 contact center in Den Haag kreeg weinig vragen. Bij het consulaat meldden zich nog wel twee gestrande Nederlanders die dagen eerder hun vakantie op de Bahama’s moesten afbreken. ‘De dinsdag nadat Dorian was afgebogen, stond ik samen met onze operationeel manager Iwan alle werkplekken weer in te richten. Toen belde de beveiliger dat er twee Nederlanders voor de deur stonden. Natuurlijk haalden we hen naar boven. We hadden net de eerste telefoon weer aangesloten, dus daarmee konden we hen in contact brengen met de luchtvaartmaatschappij, hun reisorganisatie en het thuisfront. We hebben de afgelopen dagen niet meer van ze gehoord dus ik ga ervan uit dat ze weer veilig thuis zijn.’